close
close

Energieontwikkelaars willen hervormingen in Virginia’s proces voor het aansluiten van hernieuwbare energiebronnen op het elektriciteitsnet, in de hoop de kosten onder controle te houden

Energieontwikkelaars willen hervormingen in Virginia’s proces voor het aansluiten van hernieuwbare energiebronnen op het elektriciteitsnet, in de hoop de kosten onder controle te houden

Terwijl zonne-energieontwikkelaars uit Virginia en Dominion Energy blijven botsen over de eisen voor het koppelen van nieuwe kleine en middelgrote hernieuwbare energiebronnen aan het elektriciteitsnet, zeggen sommige milieugroeperingen en netwerkexperts dat het veranderen van de manier waarop de staat de interconnectiekosten benadert, al lang bestaande problemen zou kunnen verlichten.

“Het is een oplossing voor een groot probleem dat veel zonne-energieprojecten in de weg staat”, zegt Josephus Allmond, advocaat bij het Southern Environmental Law Center.

Virginia heeft, net als andere staten die ambitieuze doelstellingen op het gebied van duurzame energie hebben aangenomen, de afgelopen jaren te maken gehad met toenemende spanningen over interconnectie, het proces waarbij nieuwe energiebronnen op het elektriciteitsnet worden aangesloten. Deze problemen zijn bijzonder acuut als het gaat om gedistribueerde energiebronnen, oftewel DER’s, een categorie die kleine tot middelgrote projecten omvat, zoals zonne-energie voor de gemeenschap, zonne-energie geïnstalleerd om scholen en overheidsgebouwen van stroom te voorzien, en zonne-energie op daken.

De kosten waren een van de grootste twistpunten. Naarmate er nieuwe energiebronnen op het elektriciteitsnet aansluiten, zijn upgrades nodig om ervoor te zorgen dat bestaande kabels en onderstations de capaciteit hebben om de grotere hoeveelheden elektriciteit die het systeem binnenstromen, te verwerken.

Wij werven aan!

Bekijk gerust eens de nieuwe vacatures in onze redactiekamer.

Zie banen

Maar wie voor die upgrades moet betalen, is niet eenvoudig. In Virginia zijn de upgradekosten doorgaans uitsluitend de verantwoordelijkheid van de ontwikkelaar wiens project de noodzaak voor de upgrade teweegbrengt – ‘zelfs als’, zoals een recent rapport van de staatswerkgroep opmerkte, ‘eerdere projecten hebben bijgedragen aan die behoefte of latere projecten kunnen profiteren van de bijbehorende upgrades.”

Nu heeft dezelfde werkgroep voorgesteld dat toezichthouders een voorstel overwegen dat in andere staten is geopperd, maar nog nergens in de VS is aangenomen: een speciaal elektriciteitstarief voor gedistribueerde energieproducenten dat de interconnectiekosten zou verlagen door deze over een groter geheel te spreiden. Het idee staat bekend als een DER-tarief en heeft banden met de ‘clusterstudies’-benadering van interconnectie, waarbij toezichthouders groepen projecten beoordelen die proberen verbinding te maken met het elektriciteitsnet in plaats van elk voorstel afzonderlijk te bekijken, en vervolgens de studiekosten onder alle deelnemers verdelen.

“Ik praat hier al een aantal jaren over en niemand heeft enige actie ondernomen”, zegt Dennis Stephens, een elektrotechnisch ingenieur die samenwerkt met de Wired Group, een adviesbureau dat zich richt op de planning van distributienetwerken, en een getuigenis heeft afgelegd ten gunste van de idee voor het Southern Environmental Law Center.

Hoewel zonneparken en enorme windturbines de meest bekende symbolen zijn van de energietransitie, beschouwen experts gedistribueerde energiebronnen, een categorie die niet alleen energieopwekkingsfaciliteiten zoals zonne-energie op daken en gemeenschappelijke zonne-energie omvat, maar ook maatregelen voor energie-efficiëntie, als een cruciaal stukje van de puzzel. . Door stroom aan het elektriciteitsnet te leveren en consumenten te helpen hun eigen energieverbruik te reguleren, kunnen DER’s de elektriciteitsvraag verminderen waaraan nutsbedrijven moeten voldoen, waardoor de behoefte aan dure nieuwe investeringen afneemt. Andere voordelen zijn onder meer het vergroten van de stabiliteit en betrouwbaarheid van het elektriciteitsnet.

Ron Nelson, de oprichter en president van Volt-Watt Consulting en een expert op het gebied van tariefontwerp, zei dat het in Virginia voorgestelde DER-tariefidee deel uitmaakt van een beperkte maar groeiende belangstelling voor exporttarieven – tarieven die elektriciteitsbedrijven in rekening brengen aan individuele en gemeenschapsenergieproducenten. die elektriciteit aan het net leveren.

Terwijl staten op dit moment de kosten van interconnectie in rekening brengen aan faciliteiten die stroom naar het elektriciteitsnet transporteren, veranderen exporttarieven de aanpak van het in rekening brengen van producenten voor het voortdurende gebruik van het systeem via een vooraf bepaald tarief, merkte Nelson op. Hij heeft betoogd dat deze aanpak de transparantie en voorspelbaarheid vergroot, terwijl het er ook voor zorgt dat de kosten in de loop van de tijd eerlijker worden verdeeld.

“Het pakt echt veel van de pijnpunten aan die nutsbedrijven ervaren en die ontwikkelaars van hernieuwbare energiebronnen ervaren,” zei hij.

DER-applicaties beklimmen

In Virginia nam de belangstelling voor DER’s toe na de Virginia Clean Economy Act uit 2020, een baanbrekende wet die een alomvattend pad schetste voor de staat om zijn elektriciteitsnet tegen het midden van de eeuw koolstofvrij te maken. Een van de vereisten van de wetgeving was een richtlijn voor Dominion Energy, het grootste elektriciteitsbedrijf van de staat, om tegen eind 2023 1.100 megawatt aan gedistribueerde zonne- of onshore windenergie te verwerven of te ontwikkelen.

Sinds 2020, zo heeft Dominion de toezichthouders verteld, is het aantal interconnectieverzoeken dat het heeft ontvangen ‘dramatisch toegenomen’. Elk van deze projecten vereist dat het nutsbedrijf onderzoek doet naar hoe het nieuwe project in het bestaande elektriciteitsdistributiesysteem zou passen en of en welke upgrades nodig zouden kunnen zijn om dit mogelijk te maken.

“Meer dan de helft van alle projecten die zijn bestudeerd als onderdeel van de interconnectiewachtrij van het bedrijf komt uiteindelijk niet verder dan de studiefase, wat resulteert in substantiële inspanningen die worden besteed aan projecten die uiteindelijk niet tot bloei komen”, schreef het bedrijf in een aanvraag uit augustus 2022 bij de State Corporation Commission, die toezicht houdt op de nutsbedrijven in Virginia.

DER-ontwikkelaars – degenen die projecten tot 3 megawatt groot bouwen, meestal in de vorm van zonne-energie – hebben ondertussen geklaagd dat het interconnectieproces te traag en omslachtig is, vooral in Dominion-gebied.

“Het distributie-interconnectieproces blijft verouderd en slecht voorbereid op het elektriciteitsnet van de 21e eeuw”, schreven de Chesapeake Solar & Storage Association en de Coalition for Community Solar Access in een lang document dat dezelfde maand naar de toezichthouders werd gestuurd. “De bestaande procedures (zijn) niet voldoende om de hoeveelheid hernieuwbare energietoevoegingen mogelijk te maken die vereist zijn door de transformationele energiedoelstellingen van het Gemenebest.”

Een weergave van elektriciteitsleidingen die eigendom zijn van Dominion Energy in Culpeper, Virginia. Credit: Zack Wajsgras/The Washington Post via Getty ImagesEen weergave van elektriciteitsleidingen die eigendom zijn van Dominion Energy in Culpeper, Virginia. Credit: Zack Wajsgras/The Washington Post via Getty Images
Een weergave van elektriciteitsleidingen die eigendom zijn van Dominion Energy in Culpeper, Virginia. Credit: Zack Wajsgras/The Washington Post via Getty Images

De spanningen bereikten een hoogtepunt in december 2022, toen Dominion nieuwe interconnectieregels voor DER’s uitrolde. Hoewel Dominion zei dat de vereisten van cruciaal belang waren om de veiligheid en betrouwbaarheid van het elektriciteitsnet te garanderen, zeiden ontwikkelaars dat ze de prijs voor het aansluiten van kleinschalige zonne-energie onnodig hadden verhoogd van honderden naar miljoenen dollars, waardoor veel projecten te duur werden om te bouwen.

Het was “een tienvoudig verschil in omvang in termen van kosten”, zegt Tony Smith, president en oprichter van Secure Solar Futures en lid van de Virginia Distributed Solar Alliance, die tegen de nieuwe regels heeft gevochten.

In september koos de State Corporation Commission de kant van de ontwikkelaars en oordeelde dat Dominion zijn gezag had overschreden, hoewel ze het nutsbedrijf later toestond tijdelijk enkele beperkingen op te leggen aan een kleiner aantal projecten.

‘Laatste man binnen’

Het debat is geenszins voorbij. Ontwikkelaars, milieugroeperingen en nutsbedrijven zijn in werkgroepen en regelgevingsprocedures blijven vechten over een groot aantal interconnectieproblemen, waaronder de vraag wie de upgradekosten zou moeten betalen.

Critici zeggen dat het huidige systeem, waarbij de ontwikkelaar wiens project de behoefte aan een upgrade in een bepaald deel van het elektriciteitsnet veroorzaakt, 100 procent van de kosten moet dragen, effectief projecten heeft uitgesloten van bepaalde gebieden waar elektrische onderstations hun capaciteit hebben bereikt. Omdat elk nieuw project enorme upgradekosten met zich mee zal brengen, wil niemand verder gaan, en scholen of gemeenschappen in die gebieden die naar zonne-energie kijken, hebben pech.

Ambtenaren in onder meer Charlottesville, Fairfax en Arlington hebben de State Corporation Commission aangeschreven om te klagen dat interconnectieproblemen hun inspanningen belemmeren om hun gebouwen over te zetten op hernieuwbare energiebronnen.

Het huidige systeem, ook wel de ‘last man in’-benadering genoemd, wordt van oudsher gezien als een manier om te voorkomen dat belastingbetalers worden opgezadeld met extra kosten voor projecten die niet-nutsbedrijven met winstoogmerk ontwikkelen. Maar die visie wordt steeds meer in twijfel getrokken nu beleidsmakers de groei van kleinschalige zonne-energie proberen aan te moedigen als een manier om de afhankelijkheid van fossiele brandstoffen te verminderen.

Het in rekening brengen van alle upgradekosten aan één enkel project is “ook niet bepaald eerlijk, omdat iemand het gratis kreeg en iemand moest betalen”, aldus Stephens.

De interconnectiewerkgroep, bijeengeroepen door toezichthouders uit Virginia, heeft gezegd dat het creëren van een DER-tarief zou kunnen helpen en adviseerde de State Corporation Commission het idee verder te onderzoeken.

“Het toewijzen van de kosten voor het onderling verbinden van DER’s via een speciaal DER-tarief is een mogelijke manier om de upgradekosten eerlijker te verdelen”, aldus een eindrapport van de groep, geschreven door het Great Plains Institute, dat de discussies hielp faciliteren.

Allmond, die deel uitmaakte van de werkgroep, zei dat de reactie van nutsbedrijven en andere werkgroepleden op het idee ‘interesse en intriges’ was.

“Ik denk dat het misschien de eerste keer was dat ze dat concept hoorden,” zei hij. “Ik heb zeker niet gehoord: ‘Nee, dat is een slecht idee, we moeten er niet mee doorgaan.’

Maar de werkgroep merkte ook op dat de nutsbedrijven in Virginia “gemengde perspectieven” hadden op de mogelijkheid. Na publicatie van het rapport heeft Dominion opmerkingen ingediend waarin staat dat het de oplossing “niet onderschrijft” bij gebrek aan verdere details over het voorstel. In een eerdere aanvraag heeft het nutsbedrijf gezegd dat het onderzoekt of een “clusterstudieproces” de interconnectiebarrières kan helpen verminderen.

Die aanpak “zou het mogelijk maken dat de interconnectiekosten worden verdeeld over meerdere kleinschalige zonne-energieprojecten, waardoor uiteindelijk de kosten die door elk worden betaald worden verlaagd … en een gemakkelijkere toegang tot de markt mogelijk wordt gemaakt”, schreef Dominion. “Als de kosten op deze manier over meerdere zonne-energiecentrales zouden worden verdeeld, kunnen veel projecten die anders vanwege de kosten zouden worden geannuleerd, in de loop van de tijd ook levensvatbaar worden.”

Het bedrijf weigerde een interview voor dit verhaal en merkte op dat de interconnectiezaak bij de SCC nog steeds open is.

Hoe het ook wordt ontworpen, Allmond zei dat een DER-tarief het potentieel heeft om niet alleen ontwikkelaars ten goede te komen door de steile initiële kosten te verminderen en meer zekerheid te bieden over financiële verplichtingen, maar ook nutsbedrijven.

“De nutsbedrijven krijgen dan de tarieven en verdienen winst op alle faciliteiten die zijn geïnstalleerd om die DER-capaciteit af te handelen”, zei hij. Bovendien, zo voegde hij eraan toe, “zouden ze met deze aanpak een stuk minder verkennende aanvragen moeten verwerken. Die laatste man in de problemen zou in dat late stadium geen projecten zijn die veel manuren aan de nutskant zouden kosten.”

Dit verhaal wordt gefinancierd door lezers zoals jij.

Onze non-profit redactiekamer biedt gratis bekroonde klimaatverslaggeving en advertenties. Om door te kunnen gaan, zijn we afhankelijk van donaties van lezers zoals jij. Doneer nu en steun ons werk.

Doneer nu

Nelson zei dat het creëren van exporttarieven zoals DER-tarieven een ‘duurzamere’ oplossing zou bieden voor nutsbedrijven die proberen om te gaan met een toestroom van interconnectieverzoeken door het bestaande proces te stroomlijnen.

“Een exporttarief zou gewoon in het hele systeem in gelijke mate van toepassing zijn”, zei hij.

Anderen zijn sceptischer. Het bureau van de procureur-generaal van Virginia merkte op dat het “geen bezwaar” zou hebben tegen toezichthouders die een DER-tarief verder zouden onderzoeken en merkte op dat het huidige systeem voor het toewijzen van kosten “kan leiden tot subsidiëring: één DER-project betaalt voor kosten waar andere DER-projecten van zullen profiteren.”

Het bureau waarschuwde echter: “Het is natuurlijk mogelijk dat een oplossing die de kosten breder spreidt, ‘te veel corrigeert’ en resulteert in subsidiëring in de andere richting; dat wil zeggen dat de kostenverantwoordelijkheid opnieuw kan worden opgelegd aan entiteiten die geen proportionele voordelen zullen ontvangen van de upgrades in kwestie.”

Smith van Secure Solar Futures noemde het huidige systeem ‘volkomen onrechtvaardig’, maar zei dat hij van mening is dat de interconnectiekosten door iedereen moeten worden gedragen vanwege de voordelen die DER’s voor het elektriciteitsnet met zich meebrengen.

“De hele veronderstelling is dat de ontwikkelaar de kosten moet betalen, of het nu om de laatste man gaat of om de groep van laatste mensen”, zei hij. “En het moeten de belastingbetalers zijn, omdat zij profiteren van het voorstel.”

Wat de toezichthouders op dit moment ook in Virginia beslissen, Nelson gaf aan dat de voortdurende transformatie van het elektriciteitsnet uiteindelijk enkele hervormingen zal vereisen.

“Op een gegeven moment zul je iets anders moeten proberen”, zei hij. “Er is altijd risico.”